Il mondo oscuro delle app di prestito illegali in India

Daniele Bianchi

Il mondo oscuro delle app di prestito illegali in India

Il 12 agosto, una famiglia della città di Bhopal, nell’India centrale, si è scattata un selfie a casa propria. Dopo la foto, il padre, Bhupendra Vishwakarma, ha dato ai suoi due figli, di otto e tre anni, una bevanda avvelenata, e lui e sua moglie si sono tolti la vita impiccandosi.

Nella sua nota di suicidio di quattro pagine, Vishwakarma, 35 anni, che lavorava in una compagnia di assicurazioni, ha scritto di essere intrappolato in un ciclo di debiti derivanti dalle app di prestito. Gli agenti di recupero lo avevano tormentato per mesi e l’ultimo messaggio che aveva ricevuto da loro lo aveva portato oltre il limite.

Diceva: “Digli di ripagare il prestito; altrimenti oggi lo spoglierò nudo e lo caricherò sui social”.

Nella sua nota di suicidio, Vishwakarma ha detto: “Oggi la situazione è arrivata al punto di perdere anche il mio lavoro. Non riesco a vedere un futuro per me e la mia famiglia. Non sono più degno di mostrare la mia faccia a nessuno. Come affronterò la mia famiglia?”

La polizia ha arrestato finora cinque persone coinvolte nella truffa, anche se le indagini continuano.

La storia di Vishwakarma non è unica. Shivani Rawat, una receptionist universitaria di 23 anni a Delhi, ha affrontato la sua stessa dura prova. Nel giugno 2023, ha richiesto un prestito di 4.000 rupie (48 dollari) tramite un’app chiamata “Kreditbe”, poiché il suo stipendio è stato ritardato. La sua richiesta di prestito è rimasta in sospeso, senza fondi ricevuti. Eppure, nel giro di una settimana, ha iniziato a ricevere 10-15 chiamate che chiedevano 9.000 rupie (108 dollari) per il rimborso.

Rawat ha detto di aver detto agli agenti di recupero di non aver ricevuto denaro sul suo conto, “ma hanno iniziato a usare un linguaggio offensivo. Quando ho smesso di rispondere alle loro chiamate, hanno iniziato a mandarmi messaggi offensivi”.

Ad agosto i suoi colleghi hanno ricevuto foto manipolate e esplicite di lei e della sua famiglia inviate da rappresentanti di Kreditbe. Ha provato a spiegare la situazione ai suoi colleghi, ma il giorno dopo il suo manager le ha chiesto di dimettersi perché la sua presenza metteva a disagio gli altri.

“Dopo aver perso il lavoro, sono diventato così depresso che ho persino pensato di porre fine alla mia vita”, ha ammesso Rawat.

Oltre La Linea ha provato a contattare Kreditbe per un commento ma non c’erano informazioni disponibili sull’azienda e nessuno dei rappresentanti che erano stati in contatto con Rawat era più disponibile.

Il nome di Kreditbe è una fregatura di un’app di prestito legittima chiamata KreditBee, un modus operandi comune per queste app di prestito illegali che spesso scelgono nomi simili a marchi rispettabili per creare un senso di autenticità.

Sia Vishwakarma che Rawat avevano preso in prestito denaro da app di prestito, che offrono prestiti agli utenti in modo comodo, con pochi clic e senza l’ampia documentazione richiesta da un prestito bancario tradizionale. Il denaro viene accreditato sul conto del mutuatario in pochi minuti, a differenza dei cinque-sette giorni necessari a un prestito bancario per i mutuatari che soddisfano l’elevato livello di ammissibilità.

Queste app hanno registrato un aumento nell’utilizzo durante la pandemia poiché con molte aziende chiuse o ridimensionate, un numero significativo di persone era disoccupato e in difficoltà finanziarie.

I biglietti di prestito medi in queste app vanno da 10.000 a 25.000 rupie (da $ 120 a $ 300) con tassi di interesse mensili dal 20% al 30% e una commissione di elaborazione che può arrivare fino al 15%.

I rappresentanti dell’app di prestito in genere iniziano il processo di recupero 15 giorni dopo l’approvazione del prestito. Tuttavia, in molti casi, è noto che hanno iniziato a molestare le persone solo quattro o sei giorni dopo aver erogato il prestito e, nel caso di Tiwari, anche prima che ricevesse effettivamente il prestito.

Secondo Akshay Bajpai, un esperto indipendente di sicurezza informatica di Bhopal, attualmente nel paese operano più di 700 app di prestito, alcune delle quali sono indiane ma la maggior parte sono di proprietà cinese e assumono indiani per gestirle.

Mentre alcuni di loro sono veri e propri truffatori e usano la promessa di soldi facili per ottenere commissioni da disperati cercatori di prestiti prima di scomparire nella notte, altri si trovano in una zona grigia non solo a causa dei metodi dannosi che impiegano per estorcere denaro a persone innocenti, ma anche perché non seguono le regole della banca centrale sui prestiti online, incluso il tasso di interesse annuo e le varie spese.

Anche la Reserve Bank of India (RBI) ha affermato chiaramente che nessun istituto di credito può archiviare i dettagli del cliente tranne alcuni dati minimi come il nome, l’indirizzo e i dettagli di contatto del cliente. Tuttavia, le app illegali accedono agli elenchi dei contatti e alle immagini, li modificano e utilizzano immagini manipolate per ricattare i mutuatari e recuperare denaro.

Secondo uno studio condotto da CloudSek, una società di software di sicurezza informatica, tra il 22 luglio 2023 e il 18 settembre 2023, i suoi esperti hanno monitorato 55 app di prestito fraudolente che prendevano di mira singoli individui. Inoltre, hanno identificato più di 15 oscuri gateway di pagamento gestiti da individui di origine cinese che hanno intrapreso queste misure per eludere il rilevamento.

Le app di prestito cinesi utilizzano questo modus operandi anche nel sud-est asiatico e in alcune nazioni africane. Nei paesi in cui le persone sono meno consapevoli della sicurezza informatica e delle frodi, le persone diventano facili bersagli per tali attività dannose.

Creare paura

I rappresentanti delle app di prestito molestano i mutuatari effettuando messaggi e chiamate continui.

“I truffatori instillano la paura nelle menti delle loro vittime impiegando varie tattiche. Inizialmente, potrebbero minacciare di accedere all’elenco dei contatti della vittima ed effettuare chiamate. Se la vittima resiste, potrebbe infiltrarsi nella sua galleria fotografica, manipolare le immagini e rimandarle indietro”, ha spiegato Pravin Kalaiselvan, fondatore di SaveThem India, una ONG che diffonde consapevolezza sul crimine informatico.

“Ciò induce il panico tra le vittime, portandole infine a soddisfare le richieste di denaro dei truffatori”, ha aggiunto.

Negli ultimi tre anni, la Loan Consumer Association (LCA), un gruppo di sostenitori e assistenti sociali focalizzato sulla lotta alle pratiche di recupero non etiche da parte di banche e app, ha aiutato quasi 1.800 persone bloccate in queste trappole di app di prestito illegali sia con consulenza che aiutandole a presentare domanda. denunce alla polizia.

Secondo Nikkhil Jethwa, esperto di sicurezza informatica e fondatore di LCA, quasi il 90% di queste persone soffriva di depressione e angoscia clinica. Alcuni si lasciavano prendere dal panico o cominciavano addirittura a tremare quando i loro telefoni squillavano, ha ricordato.

Aumentano le denunce

Secondo i dati della SaveThem India Foundation, le lamentele sui prestiti digitali sono aumentate da quando il Primo Ministro Narendra Modi ha messo il Paese in lockdown nel marzo 2020, nei primi giorni della pandemia di COVID-19.

Quell’anno la fondazione ha ricevuto circa 29.000 denunce piene di storie horror di chiamate e messaggi intimidatori da parte dei rappresentanti delle app di prestito. Quel numero è salito a circa 76.000 nel 2021. Hanno ricevuto 46.359 denunce nei primi nove mesi di quest’anno.

Secondo un sondaggio condotto da LocalCircle da luglio 2020 a giugno 2022, il 14% degli indiani intervistati ha utilizzato richieste di prestito istantaneo negli ultimi due anni. Il 58% ha riscontrato tassi di interesse esorbitanti pari al 25% e il 54% degli intervistati ha riferito di aver subito episodi di estorsione o uso improprio dei dati durante il processo di raccolta.

“Agenzie governative impreparate”

Nella sua nota di suicidio, Vishwakarma ha scritto di aver visitato l’ufficio per la criminalità informatica a Bhopal ma di non aver ricevuto assistenza dagli agenti.

Un alto funzionario di polizia del Madhya Pradesh, che ha voluto restare anonimo in quanto non autorizzato a parlare con i media, ha detto ad Oltre La Linea che la polizia semplicemente non era addestrata ad affrontare la criminalità informatica.

“Molti poliziotti nelle stazioni di polizia informatica non hanno nemmeno una conoscenza di base di Internet, mentre i criminali informatici sono ben equipaggiati con le tecnologie più recenti. Questo è il motivo per cui la maggior parte dei crimini informatici rimangono irrisolti”, ha affermato.

Un dipendente di una stazione di rifornimento conta le banconote indiane per dare il resto a un cliente dopo aver fatto rifornimento di carburante ad Ahmadabad

Interactive Voice Response è un altro strumento utilizzato dai truffatori poiché le aziende che offrono questo servizio lo forniscono senza una documentazione rigorosa. Viene utilizzato per prendere di mira le persone che non sono attive online su siti come Facebook, dove le app di prestito di solito pubblicizzano le loro app, ha affermato Kalaiselvan.

La maggior parte di questi truffatori utilizza numeri virtuali di paesi vicini come Bangladesh, Pakistan e Nepal, rendendo difficile rintracciarli.

“I truffatori di prestiti approfittano di questi servizi, rendendo difficile per le autorità catturarli”, ha detto Kalaiselvan.

Secondo gli esperti, queste app hanno in genere nomi che includono parole chiave come “facile”, “prestito”, “Aadhar” ed “emi”, rendendole facilmente individuabili tramite ricerche online (Aadhar è l’ID univoco di 12 cifre di cui hanno bisogno le persone in India per usufruire dei servizi bancari).

Inoltre, promuovono i loro servizi su piattaforme come Facebook e Google tramite il suo AdSense che consente ai proprietari di siti web di visualizzare annunci mirati per espandere la propria base di utenti. Quando queste app subiscono divieti o reclami, spesso modificano i loro nomi e altri dettagli, riemergendo con una nuova identità.

I truffatori delle app di prestito estorcono denaro attraverso i conti bancari, ma nonostante la disponibilità di tali documenti, pochissimi truffatori vengono arrestati, ha affermato Jethwa.

Uno dei motivi è che pochissimi indiani sono esperti di digitale. Secondo l’India Inequality Report 2022 di Oxfam, solo il 38% delle famiglie del Paese possiede un’alfabetizzazione digitale.

“Il governo promuove l’India digitale, ma mancano le infrastrutture e i programmi di alfabetizzazione informatica per le persone”, ha affermato Jethwa.

Misure adottate

A marzo, il Directorate of Enforcement (ED) ha sequestrato beni mobili per un valore di 1,06 miliardi di rupie (12,76 milioni di dollari) a Bangalore in relazione a frodi finanziarie commesse da app di prestito cinesi.

L’ED ha affermato che queste società hanno rapidamente offerto prestiti a breve termine al pubblico tramite app di prestito e altri canali, imponendo commissioni di elaborazione elevate insieme a tassi di interesse eccessivamente elevati. Hanno recuperato importi dai mutuatari attraverso tattiche coercitive, comprese implacabili minacce telefoniche e causando disagio emotivo.

In un rapporto, Google India ha affermato di aver rimosso più di 3.500 richieste di prestiti personali dal suo Play Store nel 2022 a causa del mancato rispetto delle sue politiche e regolamenti. Queste app accedevano illegalmente ai dati degli utenti, inclusi contatti e foto.

Nel settembre 2022, il ministro delle finanze indiano Nirmala Sitharaman ha affermato che la RBI avrebbe stilato un elenco di app legali e il Ministero dell’elettronica e dell’informatica (MeitY) avrebbe garantito che solo queste app approvate fossero disponibili su Google Play Store e Apple App Store.

Il 7 febbraio 2023, in risposta a un’interrogazione parlamentare, il Ministero delle Finanze ha dichiarato di aver inoltrato una lista bianca di app di prestito digitale approvate ad app store come Google Play Store e Apple App Store. Tuttavia, tale affermazione è stata smentita dai media locali che hanno riferito che non era stato inviato alcun elenco di questo tipo.

Più o meno nello stesso periodo, il governatore della banca centrale Shaktikanta Das ha affermato che le app di prestito digitale non sono soggette alla competenza normativa della banca centrale.

Nello stesso mese il governo ha bandito 94 app di prestito, tra cui nomi come BuddyLoan, CashTM, Indiabulls Home Loans, PayMe, Faircent e RupeeRedee. Queste app erano state segnalate dalla RBI per vari motivi e molte di loro avevano investitori cinesi o erano state coinvolte in molestie ai mutuatari. Alcune di queste app hanno affermato di essere state impersonate da truffatori.

Daniele Bianchi

Daniele Bianchi, nativo di Roma, è il creatore del noto sito di informazione Oltre la Linea. Appassionato di giornalismo e di eventi mondiali, nel 2010 Daniele ha dato vita a questo progetto direttamente da una piccola stanza del suo appartamento con lo scopo di creare uno spazio dedicato alla libera espressione di idee e riflessioni. La sua mission era semplice e diretta: cercare di capire e far comprendere agli altri ciò che sta effettivamente succedendo nel mondo. Oltre alla sua attività di giornalista e scrittore, Daniele investe costantemente nell'arricchimento della sua squadra, coinvolgendo professionisti con le stesse passioni e interessi.